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The Journey of Man.
A Genetic Odyssey
 
Spencer Wells
Random House, Nueva York,
2002. 218 páginas.
 
 
   
                   
Dice Jorge Volpi que el cerebro es una máquina de futuro, que nos permite, sobre todo, la empatía, y nos inclina, desde su punto de vista, a apasionarnos por la ficción. La idea es interesante, y como muchas otras de este escritor mexicano, digna de reflexionarse. Pero mucho se ha repetido que no podemos vislumbrar lo que vendrá sin conocer y revisar nuestro pasado. Esto se aplica también a la historia escrita, y bien puede extenderse a aquella que nos precede biológicamente.
 
Desde tiempos inmemoriales el ser humano ha elucubrado, y aún trata de explicar, en dónde se originó la humanidad y cómo llegó a poblar prácticamente todo el planeta. Actualmente hacer la reconstrucción de la especie humana, desde la ciencia, sin recurrir al adn es impensable, y gracias a la investigación y la mejora en las técnicas de laboratorio y datación, las aproximaciones a nuestro origen y devenir son cada vez más claras.
 
En este viaje y odisea genética, Spencer Wells, destacado investigador y divulgador estadounidense, nos narra la forma en que genética y antropología se entrelazan para develar el recorrido de nuestros ancestros desde África hasta Asia, Oceanía, Europa y América.
 
Con una introducción histórica sobre las teorías que proponían diversas especies en el origen del Homo sapiens, Wells nos lleva de la mano al estudiar las diferencias en los genes para corroborar la hipótesis de una sola especie por medio de los mismos mecanismos evolutivos que actúan sobre el resto de los organismos. Nos explica, con un lenguaje accesible y claro, el trabajo de su mentor, Luca CavalliSforza, quien comenzó investigando grupos sanguíneos para aportar los primeros elementos que permiten determinar fechas en que las poblaciones humanas se separaron; más tarde vendrían los primeros intentos con adn.
 
Al revisar el trabajo de muchos investigadores en el mundo, e integrando sus hallazgos, Wells muestra con bastante soltura, pero también rigor, la diversidad actual de los grupos humanos, empezando por el indiscutible origen africano del hombre con base en el análisis de los numerosos polimorfismos en el cromosoma y.
 
Siguiendo los marcadores genéticos, particularmente el adn mitocondrial, que es ya una pieza fundamental en los estudios de las décadas recientes, ubica a la “Eva” original en África hace 150 000 años. Por otra parte, con el análisis del cromosoma y, que pasa prácticamente sin cambios de generación en generación —lo que permite ubicar la ocurrencia de mutaciones— nos dice que “Adán” vivió hace unos 60 000 años. Con los elementos que se han ido sumando, la búsqueda de los cambios se vuelve apasionante, y el autor hace entonces un recorrido hacia Medio Oriente, India, Australia, China, Siberia y Europa.
 
Más tarde, con lo que podría considerarse un marcador siberiano, sigue las huellas de los primeros pobladores de América hace poco más de 15 000 años. Con el estudio genético de los nativos americanos se han podido encontrar las pistas del cruce de los grupos humanos por el estrecho de Bering. Así, junto con las huellas dejadas por otros mamíferos, el autor concluye que: “rocas y huesos parecen concordar con el adn”.
 
En sólo 40 000 años nuestra especie viajó de África oriental hasta Tierra del Fuego, enfrentando desiertos, escalando montañas y las grandes tierras heladas del norte, adaptándose a condiciones de vida muy distintas. Así, hace alrededor de 10 000 años los humanos habían llegado ya a casi todos los continentes y puede decirse, casi literalmente, que lo demás es historia. Un libro muy recomendable, con muchos datos, pero también escrito con una narrativa que permite leerlo casi de un hilo.
   
Referencias bibliográficas
 
Volpi, J. 2011. Leer la mente. El cerebro y el arte de la ficción. Alfaguara, México.
   
_____________________________________________________________    
 
Patricia Magaña Rueda
 
Facultad de Ciencias,
 
Universidad Nacional Autónoma de México.
 

 

como citar este artículo

Magaña Rueda, Patricia y Autor: Spencer Wells. (2011). The Journey of Man. A genetic Odyssey. Ciencias 103, julio-septiembre, 78. [En línea]

   

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